生物标志物对生命首次在太空中发现——这是坏消息


迈克尔·欧文

2017104

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曾经被认为是生物标志物的分子已经在Rho Opiuchi星形成区域的一个年轻的星星周围被发现CreditSA / Herschel / NASA / JPL-Caltech; confirm:R.Hurt JPL-Caltech),CC BY-SA 3.0 IGO

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欧洲航天局(ESA)对外星爱好者有一些好消息和坏消息。好消息是,一个被认为是生命标志物的分子,首次在彗星和一颗年轻的星星周围被发现。坏消息是,发现表明分子不是曾经被认为是生命的明确指标。

由于我们无法从远方精确地观察到微观的生命形态,天文学家们采用其他方法来衡量特定行星住房外来生活的可能性。通过有机过程留下的某些化合物(通常称为生物标志物)的痕迹可以通过流动剂从土壤样中筛选出来,或者在大气中通过望远镜和轨道器进行检测。

甲基氯在地球上相当普遍,属于一类被称为有机卤素的分子。这些有机化合物由与至少一个卤素氟,氯,溴或碘键合的碳组成,并且主要通过生物工艺生产。在理论上,这意味着我们检测到这些丰富的任何天体是寻找生命的好地方。

最近,智利的阿塔卡马大毫米/亚毫米阵列(ALMA)望远镜在一个称为IRAS 16293-2422的年轻二进制星星周围发现了甲基氯,在距离星空形成的称为Rho Ophiuchi的地区约400光年。这标志着空气中首次发现有机卤素,而不是希望在该系统中存在生命这一发现反而将甲基氯的可靠性怀疑为生物标志物。

这些有机化合物在这样一个年轻的星星周围的存在表明它们可能在系统的行星形成阶段出现。为了更好地了解分子如何形成,研究人员将注意力转移到了一颗彗星上,这颗彗星作为星星诞生的时间胶囊,保留了星星所产生的云层的化学成分。

在这种情况下,该团队在彗星67P / Churyumov-Gerasimenko上归零,这是在2014年至2016年期间由欧空局Rosetta任务访问的。通过筛选航天器收集的数据,该团队在彗星中发现了大量的甲基氯,进一步增加了在行星形成阶段出现化合物的想法。特别是,信号在20155月的测量中是最强的,当彗星正在接近太阳并发出大量的氯化氢时。

该项目的首席研究员Kathrin Altwegg说:我们发现它,但它是非常难以捉摸的,我们分子动物园的变色龙之一,只在短时间内观察到大量氯。

对于那些希望在宇宙中寻找生命的人来说,这个发现可能令人失望,但并不意味着搜索是关闭的:相反,它比以前想象的要复杂一点。

原文链接:http://newatlas.com/space-life-biomarker-comet/51613/

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